Um sensor na via detecta se o meio de transporte que está passando pertence a determinada categoria, e este sinal se envia ao controlador de trânsito do cruzamento para que se execute o programa de sinais correspondente a esta situação. Por exemplo, supondo que seja concedida aos caminhões a prioridade para o trânsito, quando se detecte que está passando um caminhão, se deve habilitar-lhe a passagem na intersecção.

Os sistemas de prioridade de sinais reduzem a quantidade de tempo que um veículo de certa categoria está detido nos semáforos ao estender a duração das luzes em verde e diminuir as luzes em vermelho. Como resultado disso, se reduz o tempo de percurso para estes veículos.